¿Qué son los cristales? Los cristales son materiales cuyos constituyentes, átomos, moléculas o iones, se empaquetan de un modo regular, formando una estructura microscópica ordenada. Estos constituyentes están unidos entre sí mediante diferentes tipos de fuerzas interatómicas (enlaces químicos), tales como el enlace metálico, el enlace iónico, el covalente, las fuerzas de van der Waals, y otros.

       

La Cristalografía es la ciencia que estudia las estructuras cristalinas. El descubrimiento de los rayos X a finales del siglo XIX acabó revolucionando el antiguo campo de la Cristalografía, que hasta entonces había estudiado la morfología de los cristales, tanto minerales como obtenidos por el hombre. El fenómeno de la interacción de la radiación con los cristales, llamada difracción de rayos X, descubierta en 1912 por Max von Laue, demostró que los rayos X (misteriosos hasta ese momento) son radiación, como la Luz o los rayos ultravioletas, y que los cristales están formados por unidades (átomos, moléculas o iones) ordenadas en las tres direcciones del espacio. Además se descubrió que la distancia entre los átomos es muy parecida a la longitud de onda de los rayos X (alrededor de 1 millón de veces más chica que 1 milímetro). Estos hechos provocaron que, ya desde el pasado siglo XX, la Cristalografía y la difracción de rayos X se convirtieran en una de las disciplinas básicas para muchas ramas de la Ciencia, y en especial de la Física y Química de la materia condensada, de la Biología y de la Biomedicina ya que la difracción de rayos X es la única manera de “fotografiar” las componentes (átomos, moléculas o iones) de un cristal.

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